el hombre que Formo a Gregg Popovich... y a mi.

Los entrenadores van y vienen, pero su sabiduría vive para siempre. Curt Tong, fallecido el mes pasado a los 82 años, ayudó a hacer de Gregg Popovich el hombre que es hoy y a mi.

TIM LAYDEN

La lista estaba grabada a la pared en un rincón oscuro de un antiguo gimnasio universitario, Del tipo con una pista de correr que sobresalía las esquinas de la superficie de juego. La muralla estaba hecha de antiguas piedras amarillentas, lacadas para conservarlas; El papel era una sola hoja blanca, sin forro, pegada a los ladrillos con rodajas de cinta transparente. Incluso cerca del mediodía, había apenas bastante luz para leer la impresión en la página, enumerando los nombres de los que habían ganado el derecho a jugar en el equipo del baloncesto del equipo universitario en el colegio de Williams durante la próxima Temporada.
 
Era tarde en el otoño de 1976. Yo era un junior en Williams, una pequeña escuela de artes liberales D-III en Massachusetts, y había sido un miembro del equipo el año anterior. Yo había jugado poco en los juegos, y nunca cuando el resultado estaba en duda. Yo era lento, con una manija tenue, pero podría marcar si no era demasiado cercay yo era un buen compañero de equipo y un trabajador duro. Sin que me lo dijeran, estaba seguro de que mi posición en la lista era segura hasta la graduación. Este fue un error de cálculo. En la noche anterior había habido un partido intra escuadra para definir  ostensiblemente dando a los jugadores una última oportunidad de demostrar que merecían ser incluidos, o sercortados exponiendo sus debilidades. El tiempo ha entorpecido el recuerdo de esa noche, pero no convencí a mi entrenador de que era significativamente mejor que el jugador banca que había sido el año anterior. Y en retrospectiva, yo ciertamente no lo era.
 
Por lo tanto, al día siguiente mi nombre no estaba en la lista. Permanecí congelado en la pared durante mucho tiempo, repetidamente escudriñando hacia arriba y hacia abajo, tratando de parpadear las lágrimas que me picaban los ojos y me hacía sentir avergonzado. Algunos de los chicos me dieron palmaditas en el hombro, pero esperé a que todos se fueran antes de volverse a la luz del día. Tenía 20 años y toda mi autoestima estaba envuelta en ser un atleta. Ahora que se había ido. Nunca volvería a usar un uniforme con un nombre genuino en la parte delantera ("Freight Heads", mi equipo patrocinado por la compañía de camiones en Albany, Nueva York, no es un nombre genuino). Estaba a la deriva. No hay nada en los deportes como que te corten, y nada como el corte que le dice a un atleta que él ha topado oficialmente contra su techo personal. Esto es tan cierto para el niño pequeño (o niña) que no hace el equipo de freshman de la escuela secundaria como lo es para Jimmer Fredette en la NBA. Nunca se olvida ese corte, incluso cuando la vida se apila en crisis, fracasos y tragedias más importantes, como la vida inevitablemente lo hará, y lo hará. Tres décadas después de mi corte, mi hija se matriculó en Williams y caminamos por el gimnasio, que ya no se usaba para los juegos de la universidad. La pared seguía allí, los ladrillos todavía eran de un amarillo pálido y brillante. No había lista, pero podía verlo igual. Tuve que tomar un minuto para reunirme. De nuevo. Hay una escena en la película Milagro, donde Kurt Russell, como Herb Brooks, hace de Ralph Cox el último corte del equipo de hockey olímpico de 1980. Me mata.
 
Tim Layden (No. 10), Curt Tong (fila trasera, extremo derecho)
 
En esa mañana de 1976, cuando los jugadores miraban la lista en la pared, mi entrenador se sentó en el alféizar de la ventana en el suelo del gimnasio. Su oficina estaba a sólo unos metros de distancia, pero se sentó al aire libre, donde cualquier persona con una queja podía visitar sin ser obligado a rozar sus nudillos en la puerta. Eso fue un toque profesional y no podría haber sido agradable. El nombre del entrenador era Curtis Whitfield Tong. "El Brusco". Entrenador Tong. Tenía 42 años y había sido, en ese momento, un entrenador de baloncesto universitario durante 12 años nueve en Otterbein College en Ohio y tres en Williams. Caminé por el gimnasio y me senté a su lado. Mi padre me había pasado por alto en la cabeza para ser siempre un caballero y siempre tomar la derrota con clase, así que le dije al entrenador Tong que entendí por qué me cortó (lo cual era cierto, pero en mi juventud inmadura, no lo hice hoy me  molestaria menos por hacerlo). El entrenador Tong me agradeció por mi trabajo duro, me dijo que era un buen jugador, pero no lo suficientemente bueno. Me prometió que habría mejores días por delante. Nos estrechamos la mano. Salí del gimnasio, lloré por unas horas y luego me emborraché durante una semana.
 
¿El propósito de toda esta historia contundente, de un jugador muy mediocre,  y viejo viejo?
 
El entrenador Tong murió el 16 de enero en un asilo de ancianos en Massachusetts. Tenía 82 años y sucumbió a las complicaciones de la enfermedad de Alzheimer, que lo había afligido en los últimos años de una vida muy rica y plena. Dejó atrás a su esposa de 58 años, el ex Wavalene Kumler, a quien todo el mundo conoce como Jinx. Se conocieron en la universidad y se quedaron juntos, una historia de amor. Tenían tres hijos, adultos exitosos y exitosos que tenían siete hijos propios, y la primavera pasada, el primer bisnieto de Curt y Jinx, un pequeño Primer bisnieto, una niña llamada Martha. Son una familia cercana y hermosa. Curt entrenó 18 años en Otterbein y Williams, con un récord combinado de 242 victorias y 141 derrotas. En 1983, a la edad de 49 años, Curt dejó a Williams para convertirse en el director atlético de Pomona-Pitzer, dos pequeñas universidades de artes liberales de California que comparten un departamento atlético. Allí pasó los últimos 16 años de su carrera allí, antes de retirarse en 1998. En 2010, publicó una memoria, Niño de la guerra, describiendo en detalle desgarrador los tres años que pasó como niño en un campo de internamiento japonés de la Segunda Guerra Mundial en  Filipinas, donde sus padres eran misioneros.
 
 
Esos son los detalles, y son detalles importantes. Son una obra de la vida, dentro y fuera de la oficina. Dentro y fuera de la cancha. Pero los detalles nunca cuentan la historia completa de la vida de un entrenador, porque un entrenador -un profesor, por cualquier medida- es más que la suma de los logros de su vida. Un entrenador es su propia vida, y cada vida que ha tocado, sus palabras y sus lecciones se están derritiendo a través de generaciones, sobreviviendo a él por décadas. Los entrenadores expiran todos los días, pero nunca mueren. Viven para siempre. Cuando hablé con el entrenador Tong en ese alféizar en 1976, no sabía nada del  hombre y nada de su vida o período de vida. Sólo sabía que él había quitado mi lugar y mi identidad y yo estaba enojado con él por eso. (Cualquiera que haya sido cortado de un equipo insultó al entrenador que dejó caer el hacha sobre el, ya sea por un momento o por toda la vida. El entrenador sabe que sera asi y por eso cuando la hace en forma injusta le cuesta tan poco eso es  lo mejor de todo). Con los años me enseñaría mucho más. Y también enseñaría a muchos otros.
 
Uno de ellos fue Gregg Popovich.
 
Cuando Curt Tong llegó a Pomona-Pitzer en el otoño de 1983, heredó un entrenador de baloncesto de 34 años y quinto año. Popovich se ha convertido en uno de los entrenadores más respetados en la historia del deporte, no sólo por sus cinco títulos de la NBA, sino también por su creatividad, terquedad y, más recientemente, la voluntad de poner voz a su conciencia social. La historia del juego algún día escribirá su nombre en una lista muy corta. Pero en Pomona-Pitzer él era apenas un novato o relativamente uno que intentaba juntar victorias en una universidad que estuviera inundada en estudiantes brillantes, pero no había cuidado lo de ganar o de perder en deportes durante mucho tiempo. Su primer equipo se había ido 2-22 y perdió ante Cal Tech, poniendo fin a la escuela de 99 derrotas consecutivas. (Para una buena lectura sobre el tiempo de Popovich en Pomona-Pitzer, recomiendo esto "a partir de 2015", por Jordan Ritter Conn para Grantland).
 
 
Tong y Popovich tenían 14 años de diferencia y una generación aparte como entrenadores de baloncesto-Tong estaba terminado y avanzando hacia una nueva carrera, Popovich estaba recién comenzando. Uno era el jefe y el otro era el empleado. Su relación podría haber sido contenciosa, pero fue todo lo contrario. Ellos formaron una amistad que duró el resto de la vida de Tong. Curt y Jinx Tong volvieron a Massachusetts en retiro y cuando los Spurs jugaron en Boston, pasaron tiempo con Popovich. (Curt llamó Popovich "Poppo", su apodo de los días Pomona-Pitzer). En el verano, Popovich iba de vacaciones en los Berkshires. Tong asistió al campo de entrenamiento de los Spurs varias veces.
 
Cortesía de la familia Tong
Cuando decidí escribir sobre el entrenador Tong, esperaba que Popovich participara. Popovich tiene poco uso para bromas vacías, pero da la bienvenida al diálogo sustantivo. Tong era -y sigue siendo- una parte sustantiva de su vida. Acordó hablar, lo que, en sí mismo, habla mucho. "Es un gran amigo, un gran mentor", dijo Popovich en una entrevista telefónica la semana pasada. "Alguien que me encanta profundamente y extraño mucho, muchísimo.
 
"Puedo leer a la gente muy rápido", dijo Popovich. "¿Quién está lleno de sí mismos? ¿Quién se ha superado? ¿Quién es altruista y quién no? Desde el primer día que estuve cerca de Curt, creí que él era una persona mejor que yo. Eso no es un acto humilde ni nada, eso es solo un hecho. Su conducta, su bondad, su amor por la gente, pero al mismo tiempo su capacidad para ser disciplinado y tener estándares, y para exigir que se mantengan los estándares. Esa es una línea fina para mucha gente, pero Curt lo hizo con gracia e inteligencia. Cuando encuentras a un tipo así, quieres estar en su presencia.
 
Popovich dice que fue Tong, con más de un cuarto de siglo como estudiante y entrenador en las universidades de artes liberales, quien le explicó el valor de sumergirse en la fibra intelectual y social de un campus pequeño y vibrante. "Realmente disfruté de la vida en el campus", dice Popovich. "He disfrutado de los comités de facultad, y he participado en muchos de ellos, y muchas de las razones son porque Curt me animó a hacerlo, hizo que mi vida fuera mucho más completa y mi experiencia se volvió mucho más amplia que el atletiscismo". Popovich hace una pausa y luego amplía el campo de conversación. -¿Qué palabra tiene, serendipita? él pide. "Es un acierto que terminé en la NBA, pero para mí habría sido un acierto, y tan maravilloso, haberme quedado en Pomona por el resto de mi vida, me encantó, todavía lo extraño".
 
Los equipos de Popovich pasaron de ser desesperados a al menos  mediocres, y en la temporada 1985-86 fue de 16-12 en total y se adjudicó el primer lugar en la Southern California Intercollegiate Athletic Conference, el primer título de la escuela en 68 años de afiliación a la liga. Tomó un año sabático al año siguiente y pasó media temporada con Larry Brown en Kansas y la mitad con Dean Smith en UNC, y luego volvió a entrenar la temporada 1987-88 en Pomona-Pitzer. En la subsecuente pretemporada, dos cosas sucedieron: Primero, a Popovich se le negó una hipoteca patrocinada por la universidad por la cual él sentía que había calificado. En segundo lugar, Brown le ofreció un trabajo con los Spurs. "Sayonara", dice Popovich. Habló con Tong antes de irse. "Fue genial", dice Popovich. "Él dijo: 'La vida es corta, esta es una gran oportunidad.
 
Un joven Gregg Popovich (extremo derecho) asesora a la estrella de Kansas Danny Manning.
 
Popovich llevó otra de las lecciones de Tong con él a San Antonio y lo puso en exhibición con cierta frecuencia. No acepta la adulación ni se aparta de la crítica y no permite que otros juzguen su trabajo. Él no sufre a los tontos. "Esto es lo que me dijo Curt", dice Popovich. "Haz lo que hagas, hazlo bien y hazlo con pasión, pero no te preocupes por los aplausos o la condena, porque ambos van a venir a tu manera. Ya sea que seas el gerente del McDonald's local, el entrenador de Pomona o Phil Jackson con los Bulls de Chicago, vas a conseguir aplausos y vas a obtener la condena y ambos son nociones falsas Necesitas preocuparte por cómo haces tu trabajo y cómo tratas a tu familia y amigos Nada más importa .
 
"Hasta el día de hoy", dice Popovich, "nunca he leído ningún artículo sobre ninguno de nuestros campeonatos.Leeré un artículo sobre Tim Duncan o Kawhi Leonard o Bruce Bowen.Mis jugadores.Pero en cuanto a los artículos que juzgan" Vas a ganar, vas a perder, eres bueno, eres malo. No tengo ningún interés, y eso es todo Curt Tong.
 
De vuelta a serendipity, y las curiosas vueltas de la carretera que llevan a un hombre de 2-22 en Pomona-Pitzer a cinco campeonatos de la NBA. "Hay tantos que lo hacen tan bien y nunca tienen la oportunidad de entrenar a D-I o lo que ellos sienten que deben", dice Popovich. "Es el carácter lo que hace a la gente lo que son, no la posición que poseen. Curt Tong ha tocado a tantas personas como yo. y Eso que ya has oído hablar de los que yo toqué.
 
Tong tocó a Harry Sheehy, también. Sheehy, de 64 años, está en su séptimo año como director atlético en Dartmouth. Él es el mejor jugador de baloncesto que Curt Tong nunca entrenó, un guardia de 1.92 con una capacidad de salto que desmiente su físico y un sentido agudo para encontrar agujeros en una defensa.Él marcó 1.449 puntos en tres temporadas en la época antes de que el estudiante de primer año  tuviera Elegibilidad y pasó a jugar para el equipo de Atletas en acciòn.
 
 
Al igual que Popovich, los recuerdos de Sheehy se alejan del baloncesto y de las lecciones de vida. La oficina del entrenador Tong en el antiguo gimnasio Lasell estaba en la parte delantera del edificio, con una gran ventana que daba al campus. La broma era que Tong sabía que cada jugador estaba saliendo, sólo por mirar por su ventana. También le gustaba ver a sus jugadores usando sombreros calientes en el invierno. Gerry Kelly, un anotador de 1.000 puntos que jugó para Tong de '75 a '79, dice: "Siempre que paseaba por esa ventana, el entrenador apuntaba a su cabeza".
 
Cortesía de la familia Tong
 
Un día, cuando Sheehy era un veterano de alto puntaje saliendo de un gran partido, pasó por delante de la ventana y Tong le hizo un ademán. "Me sentía muy bien conmigo mismo, y supongo que lo estaba demostrando", dice Sheehy. "El entrenador me sentó y dijo: 'Harry, me parece que si eres realmente bueno, nunca tendrás que decírselo a nadie'. Hombre, volví a mi habitación y me dejé caer en la cama durante mucho tiempo. Eso me golpeó en el corazón.
 
La mayoría de los entrenadores tienen dichos. Uno de los de Tong fue, "Juegas el juego de sábado por la noche en el sueño del jueves por la noche." Lo diría todos los jueves. "Nos gustaría rodar los ojos", dice Sheehy. Cuando Tong se fue a California en 1983, Sheehy fue nombrado su reemplazo como entrenador de baloncesto de Williams. (Sheehy pasó a publicar un porcentaje de victorias de .757 en sus 17 temporadas, y llevó a seis equipos al torneo de la NCAA). "La semana antes de nuestro primer partido, encuentro al equipo en las gradas, ¿y qué digo?" Dice Sheehy. "Les digo que están jugando el partido del sábado en el sueño del jueves por la noche".
 
 
Dos semanas después de que Curt Tong me cortara del equipo de Williams, me recomendó un cargo vacante para entrenar al equipo juvenil de baloncesto de la escuela secundaria local. Conseguí el papel y pasé dos años corriendo de las clases de la tarde al Monte Greylock High para entrenar a los jóvenes de 14 y 15 años y luego corriendo de regreso para tomar comida fría en el comedor. (Uno de mis jugadores era el hijo más joven de Tong, un Un niño de cabello castaño y con gafas llamado Kurt, que ahora es un adulto con tres hijos y una carrera de 27 años en el servicio exterior, actualmente en Hong Kong).
 
Por supuesto, había una razón por la que el trabajo estaba vacante: No fuimos muy buenos. Mis Mounties ganó tres partidos en mi primera temporada, pero juntó cinco victorias en la siguiente. Fue la experiencia más satisfactoria de mi vida en ese momento. Recuerdo cada rostro. El entrenador Tong sabía que eso sucedería y la experiencia casi me empujó a entrenar; Elegí el periodismo en su lugar, porque ... bueno, ¿quién sabe por qué hacemos algo a los 21?
 
Aún así, nunca dejo de estar en contacto con mis chicos. mi último equipo real. Trece años pasaban. Yo estaba en mi tercer trabajo en periodismo deportivo, como escritor con Newsday, que cubre la Final Four de la NCAA en Indianápolis. Fue en 1991, el año en que Duke disgustó al invicto UNLV y ganó el título. Los entrenadores universitarios de todas las divisiones, pasadas y presentes, celebran su convención anual en la Final Four y permanecen juntos en el mismo hotel. Fui a ese hotel el domingo entre las semifinales y las finales para recoger algunas entrevistas sobre el próximo juego del campeonato.
 
Mientras me paseaba por el vestíbulo oí la voz de una mujer que me llamaba. Era Jinx Tong. Ella me dio un abrazo y me empujó hacia un gran círculo de entrenadores inmersos en una conversación. Uno de ellos era Curt Tong. Se volvió y agarró mi mano, sonriendo. "Todo el mundo", dijo al grupo, varios de los cuales había entrevistado en mi trabajo, "Este es Tim Layden. Él es uno de mis antiguos jugadores. "Las palabras salieron de su lengua tan fácilmente, y en ese momento, el mensaje finalmente se apoderó." Para el entrenador Tong - para cualquier verdadero entrenador - no eras una estrella o una reserva, si tú no eres Un jugador que pasó cuatro años en su equipo o que fue cortado después de una temporada.Usted es simplemente un jugadorr.y listo.Y luego se pasa a las cosas más importantes en la vida.Yo describí mi reunión de Indianápolis a Popovich.El dijo, Ese es Curt, mantenlo cerca, confía en mí. ").
 
 
Cuando los Tongs regresaron a Williamstown en su retiro, hicieron una tradición de recibir cenas para los niños de los ex jugadores de Curt que también terminaron asistiendo a Williams. Los Tongs mantuvieron un libro de invitados que databa de los días de Curt en Otterbein. En 2009, mi hija firmó el libro y volvió muchas páginas para encontrar la firma de su padre de una cena en la víspera de Año Nuevo en 1975.
 
En ese mismo año asistí a un partido en Williams con los Tongs. Traje un gran libro de mesa sobre la historia del baloncesto universitario y lo regalé a Curt. Jinx trajo un álbum de fotos con fotos de los años 70. Era un sábado por la tarde, así que la gente era escasa. Se oían chirridos de zapatillas deportivas, silbidos de los árbitros y pantallas cuando volteábamos las páginas del álbum e identificábamos las caras de muchachos que habían llegado a ser hombres. Fue un buen día. No hubo aplausos ni condenas. Sólo la lección de un entrenador se comprendió muchos años después de que se enseñó.
 
 
 
 
 

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